Foto de secado de hojas de tabaco.

Aunque nuestra sociedad actualmente se encuentra enfocada en la trágica epidemia de sobredosis de opioides, no hay mejor ejemplo del poder mortal de la adicción que la nicotina. La medida de la adicción a una droga no es la cantidad de placer (o recompensa) que causa sino su refuerzo , es decir, la cantidad que lleva a las personas a seguir usándola. La nicotina no produce el tipo de euforia o deterioro que muchas otras drogas como los opioides y la marihuana producen. Las personas no se drogan por fumar cigarrillos o vapear. Sin embargo, la poderosa capacidad de la nicotina para reforzar sus recompensas relativamente leves da como resultado 480,000 muertes al año.

Probablemente hay varias razones por las que la nicotina es tan reforzada, incluso si no es tan intensamente gratificante como otras drogas. Como otras drogas, la nicotina estimula la liberación de dopamina en las neuronas que conectan el núcleo accumbens con la corteza prefrontal, la amígdala, el hipocampo y otras regiones del cerebro; esta señal de dopamina “enseña” al cerebro a repetir el comportamiento de tomar la droga. La cantidad de dopamina liberada con cualquier bocanada de cigarrillo no es tan buena en comparación con otras drogas, pero el hecho de que la actividad se repita con tanta frecuencia y, junto con tantas otras actividades, vincula fuertemente las recompensas de la nicotina con muchas conductas que realizar a diario, mejorar el placer y la motivación que obtenemos de ellos. Los cerebros de los fumadores han aprendido. Fumar, y al igual que desaprender una bicicleta, es increíblemente difícil desaprender ese simple y gratificante comportamiento de encender un cigarrillo.

Pero la investigación continúa proporcionando nuevos conocimientos sobre los efectos de refuerzo de la nicotina, y ahora sabemos que la insidiosa nicotina como reforzante va más allá de su capacidad para promover el fumar (o vapear), extendiéndose a otros medicamentos que no son nicotina e incluso a recompensas no relacionadas con medicamentos. .

Hace mucho tiempo que se sabe que la nicotina desempeña un papel como sustancia “de entrada”. El uso de cigarrillos tiende a preceder el inicio de otras drogas, y no es solo porque los cigarrillos están más disponibles. Las investigaciones han demostrado que la nicotina funciona para cebar a los animales para que se autoadministren la cocaína, por ejemplo, mientras que no ocurre lo contrario: la cocaína no actúa como una puerta de entrada a la autoadministración de la nicotina. Los investigadores de la Universidad de Columbia Denise B. Kandel y Eric R. Kandel identificaron un mecanismo molecular que subyace en el efecto de la puerta de enlace de la nicotina: la nicotina estimula la expresión en el circuito de recompensa de FOSB , un gen que subyace en los procesos de aprendizaje descritos anteriormente. Por lo tanto, la nicotina hace que sea más fácil para otras drogas enseñar a los cerebros de los usuarios a repetir su uso.

Aún más interesante, la nicotina también parece hacer que otras actividades no farmacológicas sean más agradables. El estereotipo de la película de un cigarrillo que acompaña a otras actividades placenteras se confirma con el trabajo de Joshua A. Karelitz y Kenneth A. Perkins en la Escuela de Medicina de la Universidad de Pittsburgh, que han estudiado la capacidad de la nicotina para mejorar el placer de los estímulos visuales (videos) y musica. También descubrieron que la nicotina reducía la velocidad con la que los fumadores se aburrían con un reforzador visual (conocido como habituación). En otras palabras, fumar parece mejorar y prolongar el placer de otras actividades. El efecto de refuerzo del refuerzo se aplica también cuando se obtiene nicotina de los cigarrillos electrónicos .

Este efecto de refuerzo secundario puede contribuir a la dificultad que tienen los fumadores cuando intentan dejar de fumar. No es simplemente que anhelan la nicotina y sienten los síntomas de abstinencia en su ausencia. También es que otras actividades no son tan agradables o motivadoras para ellos en ausencia de nicotina. Este es un conocimiento valioso que puede ayudarnos a diseñar nuevas estrategias de prevención y tratamientos para dejar de fumar.

El tabaco sigue siendo la droga más mortal debido a la gran cantidad de vidas perdidas por el cáncer de pulmón y otras afecciones prevenibles relacionadas con los pulmones y el corazón causadas por la adicción a la nicotina. A pesar de que los cigarrillos electrónicos no contienen tabaco, todavía no conocemos los impactos a largo plazo en la salud física del vapeo, y dependiendo de los niveles de nicotina y los patrones de uso, aquellos que consumen nicotina pueden estar sometiendo sus cerebros a las mismas alteraciones que dificulta que los fumadores de tabaco dejen de fumar y los prepara para el uso de tabaco combustible.

Es crucial entender que sus enredos con otras conductas y sustancias hacen que incluso la adicción a una droga relativamente “suave” como la nicotina sea un problema grave, y que tenga el potencial de dañar la vida y la salud de una persona. Incluso si la nicotina no es tan dañina para los pulmones como fumar tabaco, sus efectos de refuerzo pueden ser mucho más generalizados de lo que el usuario imagina, lo que podría llevar no solo al consumo de tabaco sino también a otras drogas, además de reducir su capacidad de placer. De otras actividades en ausencia de nicotina.

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